【從大腦發育與神經科學談教養】幼兒的母語學習(上)

語言學習的歷程與大腦的發育有關。我們的母語之所以可以學得又快又好,大致上可以用兩個原因來解釋:其一為大腦與生俱來的語言學習本能,因為有這個特別的語言本能,以至於我們學習語言比學習人類許多其他的行為及文化來得更加順利。其二則是相較於第二外語,我們非常早就開始學習母語。



從胎兒時期開始建立語言資料庫

母語的學習到底多早開始呢?其實當胎兒還在媽媽子宮裡的時候, 我們就已經開始學習母語。懷孕到了第16~18週的時候,胎兒的聽覺系統已經接近完全發育,而且可以聽到外界的聲音。這個時期的胎兒聽到最多的聲音當然就是媽媽跟周遭人的對話,科學家發現出生後4天的新生兒就已經會顯示出對於母語語音的偏好。

雖然出生後的1~6個月,通常嬰兒發出來的聲音都不具有語言的意義,但是這段時期,他們大腦潛意識裡其實正在建立母語的「語音」資料庫,他們也在練習如何用嘴巴附近的肌肉、配合聲帶的震動、呼吸及舌頭來發出聲音與人溝通。

 

母語學習必經階段

寶寶大約到了7個月大的時候,嬰兒會開始牙牙學語(Babbling),發出簡單的「BaBa」、「MaMa」, 或者是母語中會使用的其他聲音,並漸漸懂得這些聲音所代表的意義。同時,也會慢慢開始聽得懂大人說的簡單單詞,如:「好不好吃」、「不行」等。大約在1歲左右會開始學會說第1個字,而後學會說的字會越來越多,平均約1歲半的時候,能夠理解的字彙數量快速成長,即使他們自己還不會表達,但是已經可以理解大人說的話。

到了2歲的時候,孩子已經可以把幾個字組合起來成為一個短句子,如:「爸爸上班」、「玩具給我」等。3歲之後,小朋友能夠表達的句子越來越多,也越來越能用語言表達自己的情緒、喜好,並越來越少犯文法上面的錯誤。

以上大致為小朋友學習母語的必經階段,雖然每個孩子的母語學習速度各自不同,有些孩子發展較快,有些孩子較慢,但是母語語言行為的發展基本上都依循著上述幾個階段。

 

語言學習關鍵期與大腦發展有關

至於為什麼母語的學習需要很早開始,才可以學得又快又好,是因為語言學習有關鍵期,在關鍵期中(一般來說是0~7歲),一定得要接觸母語到一定程度,才可能學會母語。這個語言學習的關鍵期跟大腦發育有關。孩子的大腦在幼年時期(0~4歲)發育的速度非常快,大腦使用的能量以及新陳代謝的速度遠比成人來得大,神經的可塑性很高。出生之後一直到4歲前,大腦中神經元彼此之間的連結,即所謂的突觸,會快速、大量的形成,這時期所接受的刺激,尤其是語言的刺激,可能會讓大腦產生長期的結構改變。過了4歲之後,大腦會慢慢開始進行整理,沒有接受到刺激的神經元,彼此之間的突觸會開始凋萎,一直到了青春期之後,大腦才會因為內分泌啟動而產生下一個階段的發展。下一次,我們會聊聊在孩子的母語學習階段,家長可以提供的有效幫助。


李承宗 老師

從小熱愛音樂,2010 年取得美國密西根大學神經科學博士學位,返國後,於大學任教之外,也從事編曲、配樂、錄音、手風琴、小提琴的演奏工作,並積極從事藝術科學教育的推廣。目前在愛樂電台主持「你,為什麼會喜歡聽音樂?」節目,是台灣第1個以神經科學、生物學及科學角度討論人類音樂行為的節目。

現任/神經科學家
   音樂家
   音樂製作人
   愛樂電台《你為什麼會喜歡聽音樂》主持人
   Circo樂團團長兼專任班多鈕手風琴手
   東海大學、中國醫藥大學與逢甲大學助理教授

學歷/美國密西根大學神經科學博士

文/神經科學家李承宗老師

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